Los Impactos podrían haber hecho a Marte, brevemente hospitalario para la vida

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Los cometas y asteroides que impactaron sobre la superficie de Marte hace mucho tiempo, podrían haber desencadenado intenso calor que quedó en el fondo de los cráteres de impacto y apoyó el desarrollo de vida microbiana. Este relativamente reciente cráter de impacto fotografiado el  año pasado se extiende un poco más de un kilómetro en la región Sirenum Fossae de Marte. Crédito: NASA / JPL / Universidad de Arizona

Manantiales hidrotermales como los del Parque Nacional de Yellowstone-charcos de agua humeante azul con anillos concéntricos de color verde, amarillo, naranja, rojo y esteras de próspers bacterias podrían haber salpicado la superficie  joven de Marte.

Una nueva investigación sugiere que cuando los cometas y asteroides bombardearon al planeta rojo hace cerca de 4 millones de años, el calor de los impactos más grandes transformó los cráteres, que se forjaron en manantiales hidrotermales, que son bien conocidos en nuestro planeta por ser oasis microbianos.

La vida microbiana podría haber habitado estos puntos calientes del geológicamente breve intervalo de unos pocos millones de años durante los cuales habrían existido los manantiales, propuso Oleg Abramov del US Geological Survey en Flagstaff, Ariz., y Stephen Mojzsis de la Universidad de Boulder, Colorado.

“Me gusta dibujar la analogía con una barra de buffet en Las Vegas”, dice Mojzsis. “Las aguas termales dan mucha comida  prácticamente gratis.” Él y Abramov publicarrán sus hallazgos en la edición del 15 de mayo del Earth and Planetary Science Letters . El documento fue publicado en la página web de la revista de en Marzo.

Creaciónde de manantiales hidrotermaldes a partir de Impactos

Los científicos apodan “el Bombardeo Intenso Tardío” al período en que estos manantiales hidrotermales de Marte se habrían formado. En ese momento, los enjambres de cometas y asteroides golpearon las lunas y los planetas interiores del Sistema Solar en desarrollo. Algunos de los blancos, como Mercurio, la Luna y Marte-tienen abundantes heridas de batalla todavía visibles hoy en día.

En Marte, “algunos de estos impactadores eran lo suficientemente grandes, cientos de kilómetros de diámetro, para hacer una cuenca de mil kilómetros de diámetro y cubrir toda la superficie de Marte en un centenar de metros más o menos de roca fundida,” dice Mojzsis. “Es como verter el chocolate fundido muy caliente en la parte superior de su helado de vainilla. El helado se  funde después de un corto período de tiempo “.

Cualquier impacto lo suficientemente grande como para derretir la roca también  habría derretido enormes cantidades de hielo que yacía congelado en la corteza marciana, permitiendo que el agua fluyese dentro de cráteres recién formados. De hecho, la evidencia de antiguos valles fluviales y sedimentos de lago en Marte a menudo coinciden con las superficies de los cráteres más antiguos, dice Mojzsis. La roca caliente por debajo de esos ríos o lagos recién formados mantendría entonces caliente al agua lo  suficiente para crear un manantial duradero, siempre y cuando la roca se mantuviese caliente caliente.

Análogos en la Tierra?

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Grand Prismatic Spring and Midway Geyser Basin. Crédito: Wikipedia 

Dos cráteres de impacto masivo en la Tierra proporcionan una prueba definitiva de que los fondos de los cráteres pueden acunar fuentes hidrotermales. Tanto el cráter de Sudbury en Canadá y el cráter de Vredefort en Sudáfrica muestran signos de alteración hidrotermal, en el que el agua caliente cambia químicamente la naturaleza de la roca, una firma que permanece visible mucho tiempo después de que el agua haya desaparecido. Por ejemplo, el cráter Haughton en el Ártico no sólo muestra evidencia de alteración hidrotermal , sino también las comunidades microbianas fosilizadas que una vez vivieron allí.A pesar de que los cráteres de Marte muestran alteración hidrotermal similar (pero no se han encontrado aún comunidades microbianas ), los científicos no pueden estar seguros si la alteración se debió a impactos o a vulcanismo anterior. Mojzsis piensa que la mejor evidencia proviene de las edades de los fondos de los cráteres.Muestras medidas in situ por el rover Curiosity actualmente en itinerancia en torno a uno de los mayores cráteres de impacto muestran que la edad de la roca data desde el inicio del último bombardeo pesado. Sólo un impacto lo suficientemente grande como para derretir la superficie y crear una zona caliente hidrotermal podría haber borrado firmas de edad anterior al bombardeo, que de otro modo habrían sido dejadas en la roca por la desintegración de isótopos radiométricos, explicó Mojzsis.Otra prueba podría venir del rover Curiosity o tal vez de la misión a Marte del 2020, si su equipo elige un sitio dentro de otro cráter de impacto masivo.

Cocinando una atmósfera gruesa

Para explorar los efectos de los bombardeos en el antiguo Marte, Abramov y Mojzsis utilizan un superordenador para modelar cada impacto que golpeó la superficie del Planeta Rojo durante todo ese tiempo. Aunque los científicos no pueden saber los detalles exactos de la población de los asteroides y cometas que azotó al planeta rojo en ese entonces, piensan que esos objetos es probable que se pareciesen a los habitantes del Cinturón de Asteroides actual (es decir, objetos masivos intercalados con muchos objetos pequeños) .

Al final, Abramov y Mojzsis modelaron cuatro escenarios diferentes de bombardeo. Tantos impactos,  habrían suministrado suficiente energía térmica para cocinar la superficie del planeta y liberar gran cantidad de vapor de agua en la atmósfera. La mayor temperatura, una atmósfera más densa, y el agua que fluye,  podrían haber creado un entorno global propicio a la vida por lo menos durante un tiempo.

Nosotros somos marcianos?

Norman Sleep, un geofísico de la Universidad de Stanford, que no participó en la investigación, cree que la posibilidad de que las condiciones marcianas podrían haber soportado temporalmente la vida en todo el planeta refuerza la hipótesis planteada hace unos años que las semillas de la vida realmente se pusieron en Marte. Los impactos posteriores de asteroides  sobre el planeta rojo habrían arrojado a continuación, trozos de roca en el espacio, llegando potencialmente a la superficie de la Tierra.

Steven Benner, un astrónomo del Instituto Westheimer de Ciencia y Tecnología en Gainesville, Fla., propuso la idea hace 3 años. Si la vida en Marte habría sobrevivido al bombardeo, su supervivencia prolongada, gracias al persistente suministro de aguas termales, hace a esta intrigante hipótesis más probable.

También no hay ninguna razón para pensar que la vida no podría haber surgido en estos entornos acuosos calientes. “Es ampliamente aceptada la hipótesis de que la vida en la Tierra se inició en un ambiente hidrotermal, en aguas termales,” dice Henry Melosh, un geofísico de la Universidad de Purdue en West Lafayette, Indiana., que tampoco participó en la investigación. Esta hipótesis se basa en el árbol de la vida, una diapositiva que indica la evolución de todas las cosas, lo que apunta de nuevo a un ancestro común: un organismo endémico de estos entornos calientes.

Aunque el estudio no prueba que la vida comenzó en Marte, y mucho menos en las fuentes hidrotermales, dice Melosh, podría ampliar el pensamiento de los científicos acerca de en dónde la vida podría haber comenzado.

Fuente: American Geophysical Union (AGU).  Artículo original: “Impacts might have made ancient Mars briefly hospitable to life” -Shannon Hall, escritor independiente

Cita:  Hall, S. (2016),”Impacts might have made ancient Mars briefly hospitable to lifeEos, 97, doi: 10.1029 / 2016EO051515. Publicado el 28 de abril de 2016.

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La Superficie de Marte Revelada con un Detalle Sin Precedentes

La superficie de Marte – incluyendo la ubicación de Beagle-2 – se ha mostrado con un detalle sin precedentes por los científicos del UCL utilizando una  revolucionaria técnica de apilamiento y combinación de imágenes. 

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Arriba, imágen del lugar de aterrizaje del Beagle-2 , realizada con la tecnología SSR.  Crédito: Yu Tao y Jan-Peter Müller, UCL) – 

Excitantes imágenes del módulo de aterrizaje Beagle-2 , los lechos de lagos antiguos descubiertos por el rover Curiosity de la NASA, huellas del rover MER-A de la NASA y las rocas en Home Plate han sido dadas a conocer por los investigadores de la UCL que apilaron y combinaron las imágenes tomadas desde  órbita, para revelar los objetos a una resolución hasta cinco veces mayor que la alcanzada con anterioridad. 

Un artículo que describe la técnica, llamada Super-Resolución de Restauración (SRR), fue publicado en la revista Ciencia Planetaria y del Espacio en Febrero, pero sólo recientemente se ha usado para enfocar objetos específicos en Marte. La técnica podría ser usada para buscar otros artefactos de aterrizajes fallidos anteriores, así como identificar los lugares seguros de aterrizaje para futuras misiones de rovers. También permitirá a los científicos explorar mucho más terreno del que es posible con una sola estación móvil.

El co-autor el profesor Jan-Peter Müller, del Laboratorio de Ciencia Espacial Mullard, UCL, dijo: “Ahora tenemos el equivalente de “la visión del ojo de aviones no tripulados” (drones) en cualquier parte de la superficie de Marte, de donde existan bastantes imágenes claras . Nos permite ver los objetos con un foco mucho más agudo que nunca, desde la órbita  y la calidad de imagen es comparable a la obtenidapor los módulos de aterrizaje.

“A medida que se recogen más fotos, vamos a ver cada vez más pruebas de la clase de imágenes que sólo hemos visto a partir de los tres exitosos rovers hasta la fecha. Este técnica marca una revolución en el campo de las imágenes y el inicio de una nueva era en la exploración planetaria “.

Incluso con los telescopios más grandes que pueden ser lanzados en órbita, el nivel de detalle que se puede ver en la superficie de los planetas es limitado. Esto es debido a las restricciones sobre la masa, principalmente óptica del telescopio, el ancho de banda de comunicación necesaria para ofrecer imágenes de mayor resolución a la Tierra y la interferencia de las atmósferas planetarias. Para cámaras en orbitadores alrededor de la Tierra y Marte, el límite de resolución de hoy es de alrededor de 25 cm (o aproximadamente 10 pulgadas).

Al apilar y combinar las imágenes de una misma área tomadas desde diferentes ángulos, la técnica de Super-Resolución de Restauración (SRR) permite que los objetos tan pequeños como de 5 cm (2 pulgadas) sean  observados desde el mismo telescopio con resolución de 25cm. Para Marte, donde la superficie suele tardar desde décadas a millones de años para cambiar, estas imágenes pueden ser capturadas durante un período de diez años y aún así lograr una alta resolución. Para la Tierra, con una atmósfera  mucho más turbulenta, las imágenes de cada pila deben ser obtenidas  en cuestión de segundos.

El equipo de la UCL aplica SRR a las pilas de entre cuatro y ocho imágenes de 25cm de resolución de la superficie de Marte tomadas con la cámara HiRISE de la NASA para lograr la resolución objetivo de 5cm. Estas incluyen algunas de las últimas imágenes de HiRISE de la zona de aterrizaje del Beagle-2 que fueron amablemente proporcionados por el profesor John Puentes de la Universidad de Leicester.

“El uso de nuevos métodos de procesamiento de imágenes, permite extraer información de imágenes de menor resolución para estimar la mejor escena verdadera posible. Esta técnica tiene un enorme potencial para mejorar el conocimiento de la superficie de un planeta a partir de múltiples imágenes de teledetección. En el futuro, vamos a ser capaces de recrear imágenes a la escala de las de los Rover de cualquier parte de la superficie de Marte y otros planetas a partir de pilas de imágenes  repetidas “, dijo Yu Tao, Investigador Asociado en la UCL y autor principal del artículo.

La imágen de acercamiento de “super-resolución ‘ obtenida por el equipo, de la ubicación del Beagle-2 propuesta por el profesor Mark Sims y sus colegas de la Universidad de Leicester proporciona fuerte evidencia de apoyo  de que este es el sitio del módulo de aterrizaje. Los científicos planean explorar otras áreas de Marte utilizando la técnica para ver qué más  encuentran.

Vea la galería  de imágenes y videos  SSR en Flickr aquí.

Sobre este artículo y la UCL:

Fuente: UCL.   Artículo original: “Mars´ surface revealed in unprecedent detail

 

Un fragmento único, originado durante la formación de la Tierra, vuelve tras miles de millones de años congelado

Un cometa “Tailless Manx”, procedente de la nube de Oort, aporta pistas sobre el origen del Sistema Solar

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Los astrónomos han descubierto un objeto único que parece estar hecho de material interno del Sistema Solar de la época de la formación de la Tierra. Este objeto se habría conservado en la nube de Oort durante miles de millones de años. Observaciones llevadas a cabo con el Very Large Telescope de ESO y el Telescopio Canadá Francia Hawai, muestran que C/2014 S3 (PANSTARRS) es el primer objeto descubierto en una órbita cometaria de período largo que tiene las características de un asteroide prístino del Sistema Solar interno. Puede proporcionar pistas importantes sobre cómo se formó el Sistema Solar.

En un artículo que se publica hoy en la revista Science Advances, la autora principal, Karen Meech (de Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawái) y sus colegas, concluyen que C/2014 S3 (PANSTARRS) se formó en el interior del Sistema Solar junto con la propia Tierra, pero fue expulsado en una fase muy temprana.

Sus observaciones indican que, más que un posible asteroide contemporáneo desviado hacia fuera, se trata de un cuerpo rocoso antiguo. Como tal, es una de las potenciales piezas fundamentales para formar planetas rocosos (como la Tierra) expulsado del Sistema Solar interno y conservado en el congelador de la nube de Oort durante miles de millones de años.

Karen Meech explica la inesperada observación: “Ya sabíamos de la existencia de muchos asteroides, pero todos han sido “cocinados” por el calor y la cercanía del Sol durante miles de millones de años. Este es el primer asteroide “en crudo” que hemos podido observar: se ha conservado en el mejor congelador que hay”.

C/2014 S3 (PANSTARRS) fue originalmente identificado por el telescopio Pan-STARRS1 como un débil cometa activo a una distancia de algo más de dos veces la distancia Sol-Tierra. Su largo período orbital actual (alrededor de 860 años) sugiere que su origen está en la nube de Oort, y fue empujado hace relativamente poco tiempo a una órbita que lo acerca al Sol.

Inmediatamente, el equipo se dio cuenta de que C/2014 S3 (PANSTARRS) era inusual, ya que no tiene la característica  cola que tienen la mayor parte de los cometas de período largo cuando se acercan tanto al Sol. Como resultado, se ha bautizado como un cometa Manx, por el nombre dado a esta raza de gatos sin cola. Unas semanas después de su descubrimiento, el equipo obtuvo espectros de este débil objeto con el Very Large Telescope de ESO, instalado en Chile.

Lea el artículo completo con toda la información , excelentes imágenes , video y enlaces aquí.

Fuente: ESO

Cuatro láseres sobre Paranal

Primera luz de la instalación de los cuatro láseres que crearán estrellas de guiado artificiales para el Very Large Telescope de ESO

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El 26 de abril de 2016, el Observatorio Paranal de ESO (Chile) organizó un evento para conmemorar la primera luz de los cuatro láseres de gran alcance que forman una parte crucial de los sistemas de óptica adaptativa del Very Large Telescope de ESO. Los asistentes disfrutaron de un espectacular despliegue de tecnología láser de vanguardia sobre el majestuoso cielo de Paranal. Se trata de las estrellas de guiado láser más potentes usadas para la astronomía y esta es la primera vez que se usan en ESO estrellas de guiado láser múltiples.

El personal de ESO asistió al evento junto con representantes sénior de las empresas que han fabricado los diferentes componentes del nuevo sistema.

La instalación de las cuatro estrellas de guiado láser (4LGSF, de Four Laser Guide Star Facility) dirige cuatro rayos láser de 22 vatios hacia el cielo para crear estrellas guía artificiales, haciendo que los átomos de sodio de las capas superiores de la atmósfera brillen, de manera que parecen verdaderas estrellas. Las estrellas artificiales permiten a los sistemas de óptica adaptativa compensar el efecto borroso causado por la atmósfera de la Tierra para que el telescopio pueda crear imágenes nítidas. Utilizando más de un láser, es posible mapear la turbulencia de la atmósfera con mayor detalle, mejorando significativamente la calidad de la imagen en un campo de visión más grande.

La instalación 4LGSF es un ejemplo de cómo ESO facilita que la industria europea lidere complejos proyectos de investigación y desarrollo. El láser de fibra utilizado por la 4LGSF es también una de las transferencias de tecnología más exitosas de ESO hacia la industria.

La instalación 4LGSF forma parte de la Instalación de Óptica Adaptativa de la Unidad de Telescopio número 4 del telescopio VLT, diseñado específicamente para proporcionar cuatro estrellas de guiado láser a los sistemas de óptica adaptativa GALACSI/MUSE y GRAAL/HAWK-I. Con esta nueva instalación, el Observatorio Paranal no solo tiene el mayor número de sistemas de óptica adaptativa operativos, sino que sigue contando con los sistemas de óptica adaptativa más avanzados.

Lea el artículo completo con execelentes fotografías , video y links a referencias y artículos relacionados aquí.

Fuente: ESO

Hubble descubre una luna orbitando al planeta enano Makemake

Los astrónomos  usando el telescopio espacial Hubble descubrieron una luna orbitando al planeta enano Makemake – el tercer mayor objeto conocido más allá de la órbita de Neptuno, alrededor de dos tercios del tamaño de Plutón. Nuevas observaciones de esta luna pueden permitir a los astrónomos calcular la masa de Makemake, lo que les dará una mejor idea de su densidad y por lo tanto su composición bruta. El telescopio espacial Hubble ha sido fundamental en el estudio de nuestro Sistema Solar Exterior; También descubrió cuatro de las cinco lunas que orbitan Plutón.

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Concepción artística que muestra el lejano planeta enano Makemake y su luna recién descubierta. Makemake y su luna, apodada MK 2, están más de 50 veces más lejos que la Tierra es del Sol.
Créditos: NASA, ESA, y A. Parker (Southwest Research Institute)

Asomándose a las afueras de nuestro sistema solar, telescopio espacial Hubble de la NASA ha detectado una pequeña luna, oscura orbitando Makemake, el segundo más brillante  planeta enano helado – después de Plutón – en el Cinturón de Kuiper.

La luna – designada provisionalmente S / 2015 (136472) 1 y apodada MK 2 – es más de 1.300 veces más débil que Makemake. MK 2 fue vista a cerca de 13.000 millas (20.800Km ) del planeta enano, y su diámetro se estima en 100 millas (160 Km). Makemake tiene de 870 millas (1392 Km) de ancho. El planeta enano, descubierto en el 2005, tiene el nombre de una deidad de la creación de los Rapa Nui de la Isla de Pascua.

El cinturón de Kuiper es una vasta reserva de material congelado sobrante de la construcción de nuestro Sistema Solar hace 4,5 millones de años y el hogar de varios planetas enanos. Algunos de estos mundos tienen satélites conocidos, pero este es el primer descubrimiento de un objeto acompañante de Makemake. Makemake es uno de los cinco planetas enanos reconocidos por la Unión Astronómica Internacional.

Las observaciones se realizaron en Abril de 2015, con la cámara 3 de campo ancho del Hubble (WFC 3) con capacidad única para ver objetos débiles cercanos a otros brillantes, que, junto con su aguda resolución, permitió a los astrónomos separar a la luna del brillo de Makemake. El descubrimiento fue anunciado hoy en una circular electrónica del Minor Planet Center.

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Esta imagen del Hubble revela la primera luna que se haya descubierto en torno al planeta enano Makemake. El pequeño satélite, que se encuentra justo por encima de Makemake en esta imagen, es apenas visible, ya que casi se pierde en el resplandor del muy brillante planeta enano. La Cámara de visión aguda WFC3 del Hubble hizo la observación en abril del 2015.
Créditos: NASA, ESA, y A. Parker y M. Buie (SwRI)

El equipo de astrónomos utilizó la misma técnicacon el Hubble para observar la luna como lo hicieron para la búsqueda de los pequeños satélites de Plutón en el 2005, 2011 y 2012. Varias búsquedas anteriores alrededor de Makemake se había terminado con las manos vacías. “Nuestras estimaciones preliminares muestran que la órbita de la luna parece estar de canto, y eso significa que a menudo cuando nos fijamos en el sistema es posible que la luna no se observe, ya que se pierde en el resplandor brillante de Makemake,” dijo Alex Parker de Southwest Research Institute, Boulder, Colorado, que dirigió el análisis de imágenes para las observaciones.

El descubrimiento de una luna puede proporcionar información valiosa sobre el sistema del planeta enano . Mediante la medición de la órbita de la luna, los astrónomos pueden calcular la masa del sistema y obtener una perspectiva de su evolución.

El descubrimiento de esta luna también refuerza la idea de que los planetas enanos tienen más satélites.

“Makemake está en la clase de objetos raros similares a Plutón , por lo que encontrar un compañero es importante”, dijo Parker. “El descubrimiento de esta luna nos ha dado la oportunidad de estudiar Makemake con mucho mayor detalle de lo que jamás hubiéramos podido sin ella.”

Encontrar  esta luna  aumenta el paralelismo entre Plutón y Makemake. Ambos objetos son ya conocidos para estar cubiertos de metano congelado. Tal como se hizo con Plutón, un estudio adicional del satélite revelará fácilmente la densidad de Makemake, un resultado clave que indique si las composiciones brutas de Plutón y Makemake son también similares. “Este nuevo descubrimiento abre un nuevo capítulo en Planetología Comparativa en el Sistema Solar Exterior”, dijo el líder del equipo de Marc Buie del Southwest Research Institute, Boulder, Colorado.

Los investigadores necesitarán más observaciones del Hubble para hacer mediciones precisas para determinar si la órbita de la Luna es elíptica o circular. Las estimaciones preliminares indican que si la luna está en una órbita circular, se completa un circuito alrededor de Makemake en 12 días o más.

La determinación de la forma de la órbita de la Luna ayudará a resolver la cuestión de su origen. Una órbita circular ajustada significa que MK 2 es probablemente el producto de una colisión entre Makemake y otro objeto en el Cinturón de Kuiper . Si la luna está en una órbita amplia, alargada, es más probable que sea un objeto capturado desde el Cinturón de Kuiper. En cualquier caso estas alternativas probablemente ocurreron hace varios millones de años, cuando el Sistema Solar era joven.

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Trayectoria de la nave New Horizons y las posiciones relativas de Makemake , Haumea, Eris, Plutón y el próximo blanco de la nave al que hará el sobrevuelo más cercano de la misión, el 1 de Enero del 2019.  Crédito: NASA/APL-John Hopkins/SwRI

El descubrimiento puede haber resuelto un misterio acerca de Makemake. Estudios anteriores del planeta  enano en el infrarrojo  revelaron que mientras que la superficie de Makemake es casi totalmente brillante y muy fría, aparecen algunas áreas más calientes que otras . Los astrónomos habían sugerido que esta discrepancia puede deberse al calentamiento por el Sol de manchas oscuras discretas  en la superficie de Makemake. Sin embargo, a menos que Makemake esté en una orientación especial, estas manchas oscuras deben hacer que el brillo del planeta enano varíe sustancialmente a medida que gira.Pero nunca se ha observado esta cantidad de variabilidad.

Los datos infrarrojos anteriores no tienen suficiente resolución para separar Makemake de MK 2. Un reanálisis realizado por el equipo, basado en las nuevas observaciones del Hubble, sugiere que gran parte de la superficie más caliente previamente detectada en la luz infrarroja puede, en realidad, simplemente haber sido la superficie oscura de la compañera MK 2.

Hay varias posibilidades que podrían explicar por qué esta luna tendría una superficie de carbón-negro, a pesar de que está en órbita alrededor de un planeta enano que es tan brillante como la nieve fresca. Una idea es que, a diferencia de los objetos más grandes, como Makemake, MK 2 es lo suficientemente pequeño de manera que no puede sostener gravitacionalmente  una corteza de hielo brillante, que se sublima( el cambio de sólido a gas), bajo la luz solar. Esto haría a la luna similar a los cometas y otros objetos del Cinturón de Kuiper, muchos de los cuales están cubiertos con material muy oscuro.

Cuando la luna de Plutón, Caronte fue descubierta en 1978, los astrónomos calcularon rápidamente la masa del sistema. La masa de Plutón era cientos de veces más pequeña que la masa estimada originalmente cuando fue encontrado en 1930. Con el descubrimiento de Caronte, los astrónomos se dieron cuenta inmediatamente que algo era fundamentalmente diferente sobre Plutón. “Ese es el tipo de medida con capacidad transformadora que proporciona la existencia de un satélite “, dijo Parker.

El telescopio espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea. Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, gestiona el telescopio. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, lleva a cabo operaciones científicas del Hubble. STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía en Washington, DC

Para las imágenes y más información sobre la luna de Makemake MK 2 y Hubble, visite:

Fuente: NASA/Goddard Space Flight Center/Hubble Space Telescope/Moons/SolarSystem

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Una Década de Progreso en la Investigación de Aerosoles

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Una vista de la Tierra desde el espacio, con la visualización de la capa de aerosol estratosférico. Crédito: Timoteo Marvel, IASS, Hampton

Las diminutas partículas suspendidas en la atmósfera, conocidas como aerosoles, se encuentran típicamente en una capa distinta en la estratósfera inferior, entre aproximadamente 15 y 25 kilómetros sobre la superficie de la Tierra. Estas partículas se componen principalmente de gotas de solución de ácido sulfúrico / agua, donde el componente de azufre se origina a partir de fuentes naturales, en particular en su mayor parte, de potentes erupciones volcánicas. Los aerosoles reflejan la luz solar entrante y pueden aumentar la reflectividad de las nubes, lo que significa que su presencia normalmente enfría el clima de la Tierra. Este papel crítico ha llevado a propuestas de geoingeniería controvertidas para manipular la capa de aerosol del planeta para ayudar a contrarrestar el calentamiento global.

Después de una década de investigación científica concertada, Kremser et al . proporcionan una visión global de los avances desde el 2006 en nuestra comprensión de las fuentes, sumideros y de las propiedades de los aerosoles estratosféricos y su  efecto potencial sobre el clima global. Estos incluyen un aumento estimado de 1.5 veces el flujo neto de azufre de la troposfera a la estratosfera, en comparación con el último examen global de aerosol estratosférico del 2006, y la detección de pequeñas cantidades de partículas no sulfuradas (incluidos las orgánicas y negro de carbono) en la composición del aerosol.

Según los investigadores, uno de los acontecimientos más importantes desde el año 2006 es el mejor acuerdo entre las mediciones in situ y las basados ​​en el espacio de las propiedades del aerosol durante los períodos de menor actividad volcánica. La mejora de estos conjuntos de datos, que son los insumos básicos para simulaciones de modelos climáticos, así como el aumento del número y una mayor sofisticación de los modelos químico-climáticos, ha mejorado considerablemente la representación de los procesos de aerosoles estratosféricos en los modelos climáticos durante la última década. La mayoría de estos modelos están ahora acoplados con la radiación solar y / o módulos de bioquímica que pueden dar cuenta de evaluaciones importantes, permitiendo que los modelos climáticos dar cuenta de los cambios en los ciclos hidrológicos y del carbono, así como cambios en la biosfera y la criosfera.

A pesar del progreso significativo, sin embargo, los investigadores reconocen que muchos desafíos de investigación cruciales relativos a los aerosoles estratosféricos permanecen. Estos incluyen la cuantificación de la contribución de las emisiones de dióxido de azufre por el hombre a la capa de aerosol estratosférico y la identificación de la función de los compuestos del azufre, cuya influencia potencial sobre las reacciones químicas actualmente no se contabiliza en la mayoría de los modelos de aerosoles estratosféricos.El objetivo de la comunidad es  de incorporar la capa de aerosol estratosférico como un elemento interactivo en los modelos climáticos globales, para que las futuras simulaciones pueden evaluar el papel de los aerosoles en un clima cambiante. Las observaciones de aerosol estratosférico y sus precursores siguen siendo necesarios para poner a prueba la fiabilidad de simulaciones de modelos climáticos en el futuro. (Reviews of Geophysics , doi: 10.1002 / 2015RG000511 , 2016)

Fuente: American Geophysical Union-Terri Cook, escritor independiente

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El “ultimo acto” de la misión Venus Express arroja luz sobre la atmósfera polar de Venus

Algunos de los resultados finales enviados por la nave  Venus Express  de la ESA antes de que se desplomara a través de la atmósfera del planeta han revelado  que la nave  oscilaba con las ondas atmosféricas – y, a una temperatura media de -157 ° C, siendo un lugar más frío que  cualquier otro en la Tierra.

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Aerofrenado de la Venus Express . Crédito: ESA – C. Carreau

Así como recabó información acerca de las regiones polares de Venus, previamente inexploradas, y mejoró nuestro conocimiento del  vecino planetario, el experimento representa también una gran promesa para la misión ExoMars de la ESA , que actualmente está haciendo su camino hacia el planeta rojo. Los hallazgos fueron publicados en la revista Nature Physics el 11 de abril de 2016.

 Venus Express de la ESA llegó a Venus en 2006. Se pasó ocho años explorando el planeta desde la órbita, sobrepasando largamente la duración prevista de la misión de 500 días, antes de quedarse sin combustible. La sonda entonces comenzó su descenso, sumergiéndose  más y más en la atmósfera de Venus,hasta que perdió contacto con la Tierra en Noviembre del 2014) y terminó oficialmente (Diciembre del 2014).

Sin embargo, la Venus Express fue productiva hasta el final; órbitas de baja altitud se llevaron a cabo durante los últimos meses de la misión, estando la nave espacial lo suficientemente profundo para experimentar arrastre medible de la atmósfera. Usando sus acelerómetros a bordo, la nave midió la desaceleración que experimentó por el arrastre (resistencia al avance) de la atmósfera superior del planeta – algo conocido como aerofrenado.

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Aerofrenado de la Venus Express.. Crédito: ESA/C. Carrau

” El Aerofreando utiliza la resistencia atmosférica para reducir la velocidad de una nave espacial, por lo que se pudieron utilizar las mediciones del acelerómetro para explorar la densidad de la atmósfera de Venus “, dijo Ingo Müller-Wodarg del Imperial College de Londres, Reino Unido, autor principal del estudio. ” . Ninguno de los instrumentos de la Venus Express ‘fueron en realidad diseñados para hacer tales observaciones de la atmósfera in situ. Sólo nos dimos cuenta en el 2006 – después del lanzamiento – que podríamos utilizar la nave espacial Venus Express en su conjunto para hacer más ciencia.

Cuando Müller-Wodarg y sus colegas reunieron sus observaciones, la Venus Express estaba en órbita a una altitud de entre 130 y 140 kilómetros cerca de las regiones polares de Venus  en una porción de la atmósfera de Venus  que nunca antes se había estudiado in situ.

Anteriormente, nuestra comprensión de la atmósfera polar de Venus se basó en observaciones recogidas por la sonda Pioneer – Venus de la NASA a finales de 1970. Estas eran de otras partes de la atmósfera de Venus, cerca del Ecuador, pero extrapolables a los polos para formar un modelo atmosférico completo de  referencia.

Estas nuevas mediciones, tomadas como parte del Experimento de la fricción atmosférica de la Venus Express (VExADE) del 24 de Junio al 11 Julio del 2014, han probado ahora directamente este modelo – y revelaron varias sorpresas.

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Perfiles de densidad de la atmósfera polar de Venus. Gráfico: cortesía de I. Müller-Wodarg (Imperial College de Londres, Reino Unido).

Por un lado, la atmósfera polar es  hasta 70 grados más fría de lo esperado, con una temperatura media de -157 ° C (114 K). Recientes mediciones de la temperatura con el ‘instrumento SPICAV (la Espectroscopia para la Investigación de las Características de la Atmósfera de Venus) de la Venus Express están de acuerdo con este hallazgo.

La atmósfera polar tampoco es tan densa como se esperaba; a 130 y 140 km de altitud, es el 22% y el 40% menos densa de lo previsto, respectivamente. Cuando extrapolamos hacia arriba en la atmósfera, estas diferencias son consistentes con las medidas tomadas previamente por VExADE a 180 km, donde se encontraron densidades  menores en casi un factor de dos.

Esto está en línea con nuestros hallazgos de temperatura, y muestra que el modelo existente esboza un cuadro excesivamente simplista de la atmósfera superior de Venus, ” añadió Müller-Wodarg. Estas densidades más bajas podrían ser, al menos, en parte debido a los vórtices polares de Venus, que son sistemas de vientos fuertes que se asientan cerca de los polos del planeta. Los vientos atmosféricos pueden estar haciendo la estructura de densidad, más complicada y más interesante!

Adicionalmente, se encontró que la región polar está dominada por ondas atmosféricas fuertes, un fenómeno que se cree es la clave en la formación de atmósferas planetarias – incluyendo la nuestra.

Mediante el estudio de cómo las densidades atmosféricas cambiaron y fueron perturbadas con el tiempo, encontramos dos tipos diferentes de ondas: ondas de gravedad atmosféricas y las ondas planetarias, ” explicó el coautor Sean Bruinsma del Centro Nacional de Estudios Espaciales (CNES), Francia. ” Estas ondas son difíciles de estudiar, ya que tienes que estar dentro de la atmósfera del planeta mismo para medirlas de manera adecuada. Las observaciones de lejos no nos dicen tanto.

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Mapeo de las ondas de densidad en la termósfera baja de Venus. Credit: ESA/Venus Express/VExADE/Müller-Wodarg et al., 2016.

Las ondas de gravedad atmosféricas son similares a las ondas que vemos en el océano, o al lanzar piedras en un estanque, sólo que viajan en vertical en lugar de horizontal. Son esencialmente una onda en la densidad de una atmósfera planetaria – viajan de menor a mayor altitud y, como la densidad disminuye con la altitud, se hacen más fuertes a medida que suben. El segundo tipo, las ondas planetarias, están asociados con la rotación de un planeta que gira sobre su eje; estas son ondas de mayor escala con períodos de varios días.

Experimentamos ambos tipos en la Tierra. Las ondas de gravedad atmosféricas interfieren con el tiempo y causan turbulencia, mientras que las ondas planetarias pueden afectar a sistemas completos tanto meteorológicos y de presión . Ambos son conocidos por transferir la energía y el impulso de una región a otra, y así es probable que sean muy influyentes en la conformación de las características de una atmósfera planetaria.

Encontramos que las ondas de gravedad atmosféricas son dominantes en la atmósfera polar de Venus, ” añadió Bruinsma. ” Venus Express los experimentó como una especie de turbulencia, un poco como las vibraciones que se sienten cuando un avión vuela en una situación difícil. Si volamos a través de la atmósfera de Venus a esas alturas no las sentiríamos  porque el ambiente no es lo suficientemente denso, pero los instrumentos de la Venus Express ‘eran lo suficientemente sensibles como para detectarlas.

La Venus Express encontró ondas atmosféricas a una altitud de 130-140 km que el equipo piensa se originaron a partir de la capa de nubes superior de la atmósfera de Venus, que se encuentra en y por debajo de una altura de unos 90 km, y una onda planetaria que oscilaba con un período de cinco días. ” Hemos comprobado cuidadosamente para asegurarnos de que las ondas no eran un artefacto de nuestro procesamiento, ” dijo el co-autor Jean-Charles Marty, también del CNES.

Esta no es sólo la primera vez para la Venus Express; mientras que la técnica de aerofrenado se ha utilizado para satélites de la Tierra, y fue utilizada anteriormente en misiones conducidas por la NASA a Marte y Venus,  nunca antes había sido utilizada en alguna misión planetaria de la ESA.

Sin embargo, la ESA ExoMars  Trace Gas Orbiter , que se lanzó a principios de este año, va a utilizar una técnica similar. ” Durante esta actividad vamos a extraer datos similares sobre la atmósfera de Marte como lo hicimos en Venus, ” añadió Håkan Svedhem, científico del proyecto ExoMars de la ESA del 2016 y la misión Venus Express.

Para Marte, la fase de aerofrenado duraría más que en Venus, alrededor de un año, por lo que nos gustaría obtener un conjunto de datos completo de las densidades de la atmósfera de Marte y cómo varían con la temporada y la distancia al Sol, ” añadió Svedhem. Esta información no es sólo relevante para los científicos, es crucial para propósitos de ingeniería. El estudio realizado en Venus  constituye una prueba éxitosa de una técnica que ahora se podría aplicar a Marte en una escala más grande – y para las futuras misiones después de estas.

LA INFORMACIÓN DE ANTECEDENTES

Los hallazgos fueron publicados en un artículo titulado ” En las observaciones in situ de las olas en la termosfera baja polar de Venus con Venus Express aerofrenado ” por Muller-Wodarg et al , en. Nature Physics el 11 de abril del 2016 (doi: 10.1038 / NPHYS3733).

Venus Express es la primera misión europea a Venus. Fue lanzada desde el cosmódromo de Baikonur el 9 de noviembre de 2005, sobre un lanzador Soyuz-Fregat, y se insertó en la órbita de Venus el 11 de Abril del 2006. La carga útil incluyó una combinación de espectrómetros, Spectro-cámaras y cámaras que cubren una gama de longitudes de onda desde el ultravioleta hasta la  térmica , un analizador de plasma de infrarrojos y un magnetómetro. Entre Mayo y Julio del 2014, una campaña de aerofrenado se realizó con la Venus Express – la primera realizada por una nave de la ESA – resultando en observaciones únicas de la atmósfera exterior enrarecida del planeta y en un cambio en el periodo orbital de la nave espacial de 24 horas a 22 horas y 20 minutos.

Destacados científicos de la misión Venus Express se pueden encontrar aquí .

Fuente: ESA/Venus Express.

Toda la información , asi como artículos, fotografías y videos de la misión los puede ver aquí.

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Atmósfera de Venus:

Aerofrenado:

 

Conmemorando sus 26 años en el espacio, el Hubble fotografía la espectacular Nebulosa de la Burbuja

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La Nebulosa de la Burbuja, también conocida como NGC 7653 – NASA/ESA/Hubble Heritage Team

Para el 26 cumpleaños del telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA, los astrónomos están poniendo de relieve una imagen del Hubble de una enorme burbuja soplada en el espacio por una estrella masiva super-caliente. La imagen del Hubble de la Nebulosa de la burbuja, o NGC 7635, fue elegida para celebrar el 26 aniversario del lanzamiento del Hubble en órbita terrestre, por la tripulación del transbordador espacial Discovery  en la misión STS-31, el 24 de Abril de 1990

“A medida que el Hubble hace su revolución número 26 alrededor de nuestra estrella, el Sol,  celebramos el evento con una espectacular imagen de una interacción dinámica y emocionante de una joven estrella con su entorno. La vista de la nebulosa de la burbuja, elaborado a partir de imágenes de la  WFC-3, nos recuerda que el Hubble nos da “un asiento de primera fila” para ver el universo imponente en que vivimos “, dijo John Grunsfeld, astronauta del  Hubble y administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de la NASA en la Sede Central, en Washington, DC

La Nebulosa de la Burbuja es de siete años-luz de diámetro, aproximadamente una vez y media  la distancia entre el Sol y su vecino estelar más cercana, Alfa Centauri, y residea  7.100 años luz de la Tierra, en la constelación de Casiopea.

La estrella “en plena ebullición” que sostiene la formación de esta nebulosa es 45 veces más masiva que nuestro Sol. El plasma en la estrella es tan caliente que se escapa hacia el espacio como un “viento estelar”y  se mueve a más de cuatro millones de millas por hora. Barre el gas frío, interestelar delante de él, formando el borde exterior de la burbuja muy parecido a una barredora de nieve que acumula nieve delante de ella a medida que avanza.

Como la superficie de la cáscara de la burbuja se expande hacia fuera,  choca contra densas regiones de gas frío a un lado de la burbuja. Esta asimetría hace que la estrella aparezca dramáticamente fuera del centro de la burbuja, con su ubicación en la posición de las 10 en punto en la vista del Hubble.

Columnas densas de gas de hidrógeno frío y polvo aparecen en la parte superior izquierda de la imagen, y más “dedos” se pueden ver casi de frente, detrás de la burbuja translúcida.

Los gases calentados a temperaturas variables emiten diferentes colores: el oxígeno es lo suficientemente caliente como para emitir luz azul en la burbuja cerca de la estrella, mientras que los pilares más fríos son de color amarillo resultado de la luz combinada del hidrógeno y del nitrógeno. Los pilares son similares a las columnas icónicas de los “Pilares de la Creación” en la Nebulosa del Águila. Tal como se ve con las estructuras de la Nebulosa del Águila, los pilares de la Nebulosa de la Burbuja están siendo iluminados por la fuerte radiación ultravioleta de la estrella brillante dentro de la burbuja.

La Nebulosa de la Burbuja fue descubierto en 1787 por William Herschel, un destacado astrónomo británico. Está formada por una estrella tipo O, BD + 60º2522, una estrella extremadamente brillante, masiva, y de corta vida que ha perdido la mayor parte de su hidrógeno exterior y ahora está fusionando helio en elementos más pesados. La estrella tiene una edad de unos cuatro millones de años, y en 10 millones a 20 millones de años, es probable que detone como una supernova.

La Cámara-3 de  campo amplio del Hubble (WFC 3) fotografió la nebulosa en luz visible con una claridad sin precedentes en Febrero del 2016. Los colores corresponden: el azul para el oxígeno, verde para el hidrógeno, y el rojo para el nitrógeno. Esta información ayudará a los astrónomos a comprender la geometría y la dinámica de este complejo sistema.

La Nebulosa de la Burbuja es sólo uno de un puñado de objetos astronómicos que se han observado con diferentes instrumentos a bordo del Hubble. El Hubble también la fotografió con la Wide Field Planetary Camera (WFPC) en Septiembre de 1992, y con la Cámara Planetaria 2 (WFPC2) de campo ancho en Abril de 1999.

El telescopio espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea.El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, gestiona el telescopio. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, lleva a cabo las  operaciones científicas del Hubble. STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía en Washington, DC

Crédito: NASA, ESA, y el equipo de la herencia de Hubble (STScI / AURA)

Para archivos de imagen y más información acerca de la Nebulosa de la Burbuja y el telescopio Hubble, visite:

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Nueva Conferencia del Ciclo “Encuéntrese con Halley…. 30 años después” el Viernes 29 de Abril en el Planetario de Montevideo

 

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Hace 3 décadas el cometa Halley pasó por las cercanías del Sol – y de la Tierra-, y no lo hará sino hasta el 2061. Su última visita de 1986 concitó la atención mundial, generó un trabajo mancomunado de los países que disponían de tecnología espacial para lograr que varias sondas se acercaran al núcleo del cometa, y desencadenó en nuestro país una serie de iniciativas de divulgación muy diversas.

30 años después, el Planetario de Montevideo y la Asociación de Aficionados a la Astronomía se aúnan nuevamente, esta vez para conmemorar el pasaje del Halley de 1986. La muestra HALLEY, 76 AÑOS NO ES NADA, se está exhibiendo en el vestíbulo del Planetario de Montevideo, y permanecerá hasta el 31 de Mayo.

Por otra parte, se está desarrollando un ciclo de conferencias que mostrará una diversidad de puntos de vista sobre el Halley y los cometas que comenzó el pasado viernes, y que irá hasta el 20 de Mayo. La próxima conferencia de este ciclo estará a cargo del Prof. Alejandro Castelar, coordinador docente del Planetario de Montevideo.

Nueva Conferencia:

HALLEY 1986 (Una Crónica del último retorno).

Prof. Alejandro Castelar.

Viernes 29 de Abril, 20:00 hs.

Planetario de Montevideo “Agrim. Germán Barbato”.

Av. Gral. Rivera 3275 (Montevideo).

Entrada libre y gratuita.

El Cometa Halley venía precedido de una enorme fama debido a su espectacular paso del 1910, que incluso generó rumores del fin del Mundo por la falta de información del gran Público y quizás un manejo sensacionalista de los medios de prensa.

Por ello el retorno de 1986 generó una enorme expectativa, no solo en los círculos especializados, sino también en la opinión pública.

Lamentablemente, este último retorno del cometa estuvo muy lejos de la magnificencia del anterior y ofreció un magro espectáculo a los observadores terrestres.

No obstante desde el punto de vista científico fue muy diferente, ya que una flota de seis sondas espaciales fue al encuentro del cometa y como resultado del mismo se acopió una enorme cantidad de información que amplió enormemente el conocimiento del mismo y permitió confirmar muchas hipótesis acerca de estos peculiares objetos.

En el transcurso de la conferencia se pasará revista a muchos de estos aspectos, del que sin duda, es el paradigma de estos viajeros celestes.

 

La Panorámica Galáctica del Herschel

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Vista de la Nebulosa del Águila desde el Herschel (los colores son codificados)

Un nuevo vídeo (ver aquí), procedente del observatorio espacial Herschel de la ESA, revela con todo lujo de detalles el intrincado tejido de gas, polvo y núcleos formativos de estrellas que se extiende a lo largo del plano de la Vía Láctea.

Sobre el fondo difuso de material interestelar emerge una miríada de puntos brillantes, tenues filamentos y efervescentes nebulosas, que marcan los lugares de nuestra Galaxia en que están naciendo nuevas estrellas.

El vídeo se ha compilado ensamblando imágenes procedentes de cientos de horas de observación del Herschel. Abarca casi el 40% del plano de la Vía Láctea, la parte en la que se forma y se encuentra la mayoría de las estrellas de nuestra Galaxia.

Nuestra Galaxia, que tiene forma de disco, presenta un diámetro de unos 100.000 años luz, con el Sistema Solar a medio camino entre su centro y la periferia. Desde nuestro punto de observación, este enorme disco a base de estrellas, gas y polvo parece una banda circular que se enrosca sobre sí misma, una imagen tan familiar como la propia Vía Láctea en el cielo nocturno.

Las partes más densas del medio interestelar, formadas por la mezcla de polvo y gas que abunda en nuestra Galaxia, destacan en naranja y rojo sobre el fondo de esta representación en colores generados artificialmente. Estas concentraciones de materia, dispuestas a menudo en estructuras filamentosas y alargadas, son los puntos en que se formarán las futuras generaciones de estrellas.

Los minúsculos puntos blancos desperdigados sobre los filamentos son cúmulos de polvo y gas que albergan el germen de las estrellas que poco a poco van tomando forma.

El gas que brilla en azul y violeta contrasta con todo lo anterior y parece abrasarse con la potente luz emitida por las estrellas recién formadas en sus proximidades. Con esta imagen característica de estrellas “adultas” se completa el catálogo de todas las fases de formación estelar que podemos apreciar en esta espectacular panorámica.

Un conjunto de imágenes individuales extraídas del vídeo muestra varias de las joyas que comprende el Plano Galáctico, como la Nebulosa del Águila, la Nebulosa Pata de Gato o la Nebulosa de la Guerra y la Paz.

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Vista de la Nebulosa de la Guerra y la Paz y de la Nebulosa Pata de Gato desde el Herschel

Estas nubes ondulantes alojan cúmulos de jóvenes estrellas que brillan con fuerza y provocan fuertes vientos que, a su vez, horadan el material a su alrededor, mientras las nebulosas son testigo del incesante nacimiento de nuevas estrellas en su interior.

La imagen de RCW 120 (abajo,a la izquierda) es un nuevo ejemplo de esta historia inagotable de formación de estrellas: una estrella central, invisible a estas longitudes de ondas de infrarrojos, forma una bella burbuja a su alrededor con la enorme presión de la luz que irradia.

La presión es tan fuerte que ha comprimido el material en los extremos de la burbuja, haciendo que colapse y provocando el nacimiento de nuevas estrellas.Herschel_s_view_of_the_Galactic_Centre_medium

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Izquierda:Vista de la Nebulosa RCW 120 desde el Herschel.                                    Derecha:  Vista del Centro Galáctico desde el Herschel                                                                                                                                                         

Podemos encontrar otras vistas interesantes cerca del Centro Galáctico (arriba a la derecha), donde la densidad de estrellas es mucho mayor que en cualquier otro punto de la Vía Láctea.

Aquí, las nubes de polvo y gas aparecen dispersas a lo largo de un gran anillo retorcido, de unos 600 años luz de diámetro, que aloja en su interior el agujero negro supermasivo que se encuentra en el núcleo de la Galaxia.

Herschel obtuvo estas vistas inéditas hasta el momento al observar la Vía Láctea con luz infrarroja lejana para detectar el brillo del polvo cósmico, un componente menor, aunque fundamental para la mezcla interestelar a partir de la cual se forman las estrellas.

Fuente: ESA/Herschel.  Puede ver el artículo original aquí

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