La Misión Cassini de la NASA se prepara para el Gran Final en Saturno.

Esta ilustración muestra a la nave Cassini por encima del hemisferio norte de Saturno antes de comenzar el “Gran Final”. Durante el “Gran Final”, la nave hará 22 órbitas alrededor de Saturno que llevan a la nave espacial más al norte del planeta antes de sumergirse en el espacio comprendido entre Saturno y sus anillos. Al concluir este último conjunto de órbitas osadas, la nave espacial se sumergirá en la atmósfera de Saturno, poniendo fin a su misión el 15 de Septiembre del  2017. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech. Ver video.

La nave espacial Cassini de la NASA, en órbita alrededor de Saturno desde 2004, está a punto de comenzar el capítulo final de su extraordinaria historia. El miércoles 26 de Abril, la nave espacial hará que la primera de una serie de inmersiones a través de la brecha de 1.500 millas de ancho (2.400 kilómetros) entre Saturno y sus anillos como parte de la gran final de la misión. Ver animación.

“Ninguna nave espacial ha ido alguna vez a través de la región única que vamos a tratar de cruzar osadamente 22 veces,” dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington. “Lo que aprenderemos de las osadas órbitas finales de la Cassini contribuirá a mejorar nuestra comprensión de cómo los planetas gigantes, y los sistemas planetarios en todas partes, se forman y evolucionan. Esto es verdaderamente descubrimiento en acción hasta el final.”

Durante su misión en Saturno, Cassini ha realizado numerosos y dramáticos descubrimientos , incluyendo un océano global que mostraba indicios de actividad hidrotermal dentro de la helada luna Encelado, y mares de metano líquido en su luna Titán.

Ahora , transcurridos 20 años de su lanzamiento desde la Tierra, y después de 13 años en órbita alrededor del planeta de los anillos, Cassini se está quedando sin combustible. En el 2010, la NASA decidió terminar la misión este año con una “zambullida” planificada en la atmósfera de Saturno  con el fin de proteger y preservar las lunas del planeta para la futura exploración – especialmente a Encelado que es potencialmente habitable.

Sin embargo, el principio del fin de la Cassini es, en muchos aspectos, como una misión completamente nueva. Utilizando la experiencia adquirida a lo largo de muchos años de la misión, los ingenieros de Cassini  diseñaron un plan de vuelo que va a maximizar el valor científico de enviar la nave espacial hacia su caída fatal en el planeta  el próximo 15 de Septiembre. A medida que transcurran sus órbitas terminales hasta Septiembre durante los próximos cinco meses, la misión  acumulará una impresionante lista de logros científicos.

“Este final previsto para el viaje de Cassini fue por lejos la opción preferida por los científicos de la misión”, dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. “Cassini hará  algunas de sus observaciones más extraordinarias al final de su larga vida.”

El equipo de la misión espera obtener una visión de gran alcance en la estructura interna del planeta y los orígenes de los anillos, obtener el primer muestreo de la atmósfera y las partículas procedentes de los anillos principales de Saturno, y capturar las vistas más cercanas  de las nubes de Saturno y los anillos interiores, de la historia. El equipo hizo las comprobaciones finales en la lista de comandos que la sonda robótica seguirá para llevar a cabo sus observaciones científicas, llamada una secuencia, que conducen al  comienzo del Gran Final. Esa secuencia fue programada para ser subida a la nave espacial el Martes 11 de Abril.

Cassini pasará a sus órbitas del Gran Final, con un último sobrevuelo cercano a la luna gigante de Saturno, Titán, el Sábado, 22 de Abril, uno más de los muchos sobrevuelos que ha realizado  en el transcurso de la misión, para que la gravedad de Titán  curve la trayectoria de vuelo de la nave Cassini. La órbita de Cassini a continuación, se reducirá de manera que en vez de hacer su aproximación más cercana a Saturno justo fuera de los anillos,  comenzará a pasar entre el planeta y el borde interior de sus anillos.

Este gráfico ilustra la trayectoria de Cassini, o trayectoria de vuelo, durante las dos últimas fases de su misión. Las 20 órbitas  de anillo de pastoreo se muestran en gris; las 22 órbitas del Gran Final aparecen en azul. La órbita parcial final es de color naranja. La misión Cassini utiliza los sobrevuelos de Titán para remodelar la órbita de la nave espacial – incluyendo el sobrevuelo a finales de Abril del 2017 que hace que la trayectoria de Cassini salte por encima de los anillos y pase por el hueco justo por encima de Saturno. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

“En base a los mejores modelos, se espera que la brecha (el espacio entre la parte superior de la atmósfera y el borde interior del sistema de anillos)  esté libre de partículas  suficientemente grandes como para dañar la nave. Pero también estamos siendo cautelosos mediante el uso de nuestra antena grande como un escudo en la primera pasada,de modo que podemos determinar si es seguro exponer los instrumentos científicos  al medio ambiente en los pases futuros “, dijo Earl Maize, Director del Proyecto Cassini en el JPL. “Es cierto que hay algunas incógnitas, pero esa es una de las razones por las que estamos haciendo este tipo de exploración audaz al final de la misión.”

A mediados de Septiembre, después de un encuentro distante con Titán, la trayectoria de la nave espacial será desviada de manera que se sumerja en el planeta. Cuando Cassini realice su último paso hacia la atmósfera de Saturno el 15 de Septiembre, enviará los datos de varios instrumentos – en particular, los datos sobre la composición de la atmósfera – hasta que se pierda su señal.

“El Gran Final de Cassini es mucho más que un paso final”, dijo Spilker. “Es un capítulo final emocionante para nuestra intrépida nave espacial ,  científicamente rico,  que era la opción más clara y evidente de cómo poner fin a la misión.”

 

Animated view of spacecraft orbits

En esta animación creada por el equipo de planificación de la misión  Cassini, el azul representa las órbitas de la Misión Solsticio que se iniciaron en el año 2010. El amarillo representa las 20 órbitas de “Pastoreo de los Anillos”(anillo F ) , la fase de  ciencia de la penúltima misión. El naranja representa los 22 órbitas del “Gran Final” , la emocionante fase final científica de la Misión Cassini. Para un vistazo a todas las órbitas de Cassini, consulte la animación,  ‘ Bola del hilado ‘. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Erick Sturm.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Italiana. JPL dirige la misión para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA. JPL ha diseñado, desarrollado y ensamblado el orbitador Cassini.

Fuente: NASA/JPL- CalThec.        Artículo original: ” NASA’s Cassini Mission Prepares for ‘Grand Finale’ at Saturn

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