Nuevas imágenes de Pan, la luna  en forma de nuez de Saturno, en un detalle sin precedentes

Las imágenes con un fino detalle pueden ayudar a los futuros científicos a estudiar la formación de cuerpos pequeños con gravedad débil .

Una de las imágenes en bruto recién liberadas de una de las lunas más interiores de Saturno, Pan, que muestra una vista polar. La cresta es material a lo largo del ecuador de  Pan. Las nuevas y detalladas imágenes  tienen una resolución de 150 metros; Pan en sí es de 35 kilómetros de ancho. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Es un platillo volador! No, una  empanada celeste ! O un raviol espacial? No, las extrañas imágenes en bruto lanzadas por el Jet Propulsion Laboratory de la NASA , corresponden a la pequeña luna de Saturno, Pan y su franja ecuatorial, en un detalle sin precedentes.

La nave espacial Cassini, que ha estado en órbita alrededor de Saturno desde el 2004, se “sambullirá” en Saturno a finales de este año. Pero su descenso final lleva a la nave espacial más cerca que nunca de los anillos de Saturno y ofrece a los científicos una gran cantidad de nuevas oportunidades de investigación.

 

Vista animada de órbitas de naves espaciales

En esta animación creada por el equipo de planificación de la misión  Cassini, el azul representa las órbitas de la Misión Solsticio que se iniciaron en el año 2010. El amarillo representa las 20 órbitas de “Pastoreo de los Anillos”(anillo F ) , la fase de  ciencia de la penúltima misión. El naranja representa los 22 órbitas del “Gran Final” , la emocionante fase final científica de la Misión Cassini. Para un vistazo a todas las órbitas de Cassini, consulte la animación,  ‘ Bola del hilado. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Erick Sturm.

 

“Esto se debe a que la nave espacial ha entrado en sus órbitas de “pastoreo de los anillos,”dijo Carolyn Porco, líder del Equipo Científico de  Imágenes de Cassini y profesor visitante  en la Universidad de California en Berkeley, dijo a Eos . A lo largo de su órbita alrededor de los polos de Saturno, Cassini pasa a través  del plano ecuatorial de Saturno y está ahora “apenas rozando la parte exterior de los anillos”, continuó.

Esta estrecha órbita permite a la nave tomar fotografías en primer plano de las lunas como Pan, que orbita a Saturno a una distancia de 134.000 kilómetros . Las nuevas imágenes, de la luna de 35 kilómetros de ancho, cuentan con una resolución tan fina como 150 metros.

” El detalle de las nuevas imágenes es simplemente sorprendente “, dijo Porco .

Los científicos han sabido de la cintura en forma de tutú de Pan-desde hace mucho tiempo. Hace diez años, Porco y su equipo escribieron dos documentos que describen cómo  podría haberse formado el bulto. A partir de los modelos generados por computadora, los investigadores sospechan que a medida que la luna se fue formando, el material de los anillos de Saturno cayó sobre el ecuador de la pequeña luna y construyó su silueta en forma de disco.

Otra imagen cruda de la luna Pan de Saturno , con su  abultamiento ecuatorial visto en un ángulo. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

 

 

 

Imágenes de las lunas de Saturno Atlas y Pan tomadas por la nave Cassini en el año 2007. Se ve claramente el disco ecuatorial de Atlas. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

 

Durante millones de años, Pan abrió un camino a través del anillo A de Saturno, realizando la limpieza de lo que ahora se conoce como la División Encke . La afluencia de material sobre el ecuador de Pan ha disminuido, pero probablemente continúa  hoy en día hasta cierto grado , por lo que el propio cinturón de abombamiento se ve más suave que el resto de la luna,  señaló Porco.A parte de sólo el simple placer de ver algo tan ajeno a un nivel tal de detalle “, las imágenes serán útiles para los científicos que estudian las pequeñas lunas, asteroides o cometas, continuó Porco. En particular, el estudio de Pan será útil cuando los científicos piensen acerca de cómo el material se acumula en un pequeño cuerpo que tiene una gravedad muy débil.

Por lo tanto las imágenes como éstas tienen “una extensión más allá del sistema de Saturno,” dijo ella.

Puede ver más imágenes en bruto de Pan aquí (seleccione: “View all large icy moon images”)

 

 

¿Puede usted señalar a Pan? Es el pequeño punto brillante en el medio de la División Encke, en el anillo A de Saturno. Durante millones de años, Pan ha estado acumulando material sobre su superficie y “pateando” material  fuera de su camino para formar la brecha de 325 kilómetros de ancho. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

 

Fuente: AGU-Eos.    Artículo original:New Images of Pan, Saturn’s Walnut Moon, in Unprecedented Detail“.

Material relacionado:

       Sobre los anillos y las lunas de Saturno:

      Sobre “Cassini Grand Finale”: (Más información de la Misión Cassini la encuentra en: saturn.jpl.nasa.gov,  y  http://ciclops.org )

Libros: (Hemos seleccionado los libros editados por Springer, ya que están disponibles en la biblioteca Timbó).

Videos:

      Documentales sobre las naves Pioneers y Voyagers , las primeras en visitar a Saturno:

      Lectures and Public Talks: