Nuevo estudio sobre el agua superficial en los cañones de Marte

Resumen:

  • Los grandes  cañones de Marte tienen miles de líneas oscuras estacionales que pueden ser signos de agua líquida según examina un nuevo estudio de tales características.
  • Estas líneas estacionales que existen en muchos lugares es poco probable que sean el resultado de agua subterránea que llega a la superficie.
  • Las sales extrayendo vapor de agua de la atmósfera podrían ser un mecanismo clave en cómo se forman estas vetas, pero el rompecabezas y otras posibilidades  persisten.

Valles Marineris_RSL

Los puntos azules sobre este mapa indican los sitios de Líneas de Pendiente Recurrentes (Recurrent Slope Lineae, RSL) en la parte de la red de cañónes Valles Marineris en Marte. Las RSL son líneas oscuras estacionales que pueden ser indicadores de agua líquida. El área asignada aquí tiene la mayor densidad de RSL conocida en Marte. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Univ. de Arizona 

El rompecabezas persiste acerca de la posible existencia de agua en las líneas oscuras estacionales en las laderas marcianas, según un nuevo estudio de miles de tales características en el sistema de cañones más grande del planeta rojo.

Click here for animation of PIA17606

Estas imágenes de la cámara Experimento Científico de Imágenes de Alta Resolución (HiRISE) en la demostración Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA cómo la aparición de manchas oscuras en los cambios de pendiente de Marte con las estaciones. Las marcas, llamados linea pendiente recurrente, se extienden por las laderas durante los meses más cálidos y se desvanecen durante los meses más fríos. Esta animación muestra el mismo lugar en varios momentos del año. La ubicación es en un cráter en el suelo del Valle Marineris, cerca del ecuador marciano.Crédito de la imagen:NASA / JPL-Caltech / Univ. de Arizona

El estudio publicado hoy investiga miles de estas características de la temporada cálida en la región de Valles Marineris, cerca del ecuador de Marte. Algunos de los sitios que muestran los flujos estacionales son las crestas del cañón y picos aislados, formas de la superficie  que hacen que sea difícil de explicar las rayas como el resultado de agua subterránea que llega directamente a la superficie. Es muy poco probable que el hielo subterráneo poco profundo estuveise  presente como fuente para la fusión de temporada, teniendo en cuenta las temperaturas cálidas ecuatoriales en los cañones.

El agua extraída de la atmósfera por sales, o mecanismos involucrados  sin agua que fluye , son posibles explicaciones para las características en estos sitios.

marsglobe1_Valles_Marineris

El cañón más grande del Sistema Solar corta una amplia franja en la cara de Marte. Llamado Valles Marineris, el gran valle se extiende aproximadamente 4.000 kilómetros, con un ancho de hasta 600 kilómetros, y se adentra entre 7 y 8 kilómetros en profundidad. En comparación, el Gran Cañón de la Tierra en Arizona, EE.UU, es de 800 kilómetros de largo, con un ancho de hasta 30 kilómetros  y 1,8 kilómetros de profundidad. Se desconoce el origen de los Valles Marineris, aunque una de las principales hipótesis sostiene que comenzó como una grieta miles de millones de años atrás cuando el planeta se enfrió. Recientemente, varios procesos geológicos han sido identificados en el cañón. El mosaico  se ha creado a partir de más de 100 imágenes de Marte tomadas por los Orbitadores Viking en la década de 1970. Crédito de la imagen: NASA

¿Qué son las RSL?

Estas características se llaman Líneas de Pendiente Recurrentes (Recurrent Slope Lineae, o RSL por sus siglas en Inglés) una expresión elegida para describirlas sin que ello implique cómo se forman. Desde su descubrimiento en el 2011 , las RSL de Marte se han convertido en uno de los temas más candentes en la exploración planetaria, la evidencia moderna más fuerte de existencia de  agua líquida en la superficie de Marte , aunque transitoria. Ellas aparecen como líneas oscuras que se extienden cuesta abajo durante una temporada cálida, y que se desvanecen durante los períodos más fríos del año, para repetir luego la misma progresión al año siguiente. El agua, en forma de sales hidratadas, se confirmó en algunos sitios con RSL el año pasado , incluso en Valles Marineris.

Los resultados de las investigaciones publicados hoy presentan muchos hallazgos de la observación detallada de los 41 sitios de RSL en las porciones central y oriental del Valles Marineris, el sistema de cañones más grande del Sistema Solar. Cada sitio se define como el tamaño de una sola imagen desde el Experimento Científico de Imágenes de Alta Resolución (cámara  HiRISE ) en el MRO de la NASA: alrededor de 3,4 millas por 8 millas (5.4 kilómetros por 12). El número de lineae (flujos) individuales en cada sitio varía desde unos pocos a más de 1.000.

Población más densa de RSL

«Hay muchos de ellos, es difícil seguir la pista», dijo Matthew Chojnacki del Lunar and Planetary Laboratory (LPL) de la Universidad de Arizona ,en Tucson, y autor principal del informe de hoy en el Journal of Geophysical Research: Planetas. «La aparición de líneas de pendiente recurrentes en estos cañones es mucho más extendida de lo previamente reconocido. Por lo que sabemos, esta es la población más densa de ellas en el planeta, por lo que si efectivamente están asociados con la actividad acuosa contemporánea, que hace de este sistema de cañones un área aún más interesante de lo que ya es sólo por su geología espectacular  «.

La posibilidad de agua líquida en o cerca de la superficie de Marte lleva importantes ramificaciones para investigar si existe vida en Marte, ya que toda la vida conocida depende del agua líquida. El agua, ya sea líquida o congelada cerca de la superficie podría llegar a ser un recurso importante para los seres humanos en Marte. Los cráteres frescos de impacto y otros datos han revelado hielo de agua cerca de la superficie en muchos lugares en latitudes medias y altas de Marte. Si las RSL son indicadores de agua, se extienden las posibles zonas de acceso al agua también a  latitudes bajas.

Si el agua está implicada en la formación de las RSL, ¿cuál es el mecanismo? Buscando una respuesta, Chojnacki y cinco co-autores examinaron el contexto geológico de los sitios de las RSL en los cañones y también calcularon qué cantidad de agua debería estar presente si las RSL son debidas al agua líquida que se filtra a través de una fina capa superficial oscureciendo el suelo.

Muchos de los sitios en los que se identificaron previamente las RSL son en las paredes interiores de los cráteres de impacto. En ese tipo de sitio, una posible explicación podría ser que una extensa retención de agua en capas subterráneas fue pinchada por el impacto que formó el cráter  desde hace mucho tiempo y todavía alimenta los flujos en la estación cálida. Un tal argumento no es adecuado para explicar las RSL observadas en el nuevo estudio tanto en las crestas como en los picos en varios sitios.

Conexión con la sal

Otro posible mecanismo propuesto anteriormente para las RSL es que algunos tipos de sales absorban tan fuertemente el vapor de agua de la atmósfera de Marte que  forman  salmuera líquida en la superficie del suelo. El nuevo estudio refuerza el vínculo entre RSL y sales. Algunos sitios tienen  rayas brillantes y persistentes cerca de las oscuras  (RSL)  de temporada. Las rayas brillantes podrían ser el resultado de la sal que queda después de la evaporación de la salmuera.

«Hay problemas también con el mecanismo de extracción de agua de la atmósfera, ,» dijo Chojnacki. Si se está filtrando el agua que oscurece las RSL, la cantidad de agua líquida necesaria cada año para formar las rayas en la parte estudiada de Valles Marineris ascendería a un total de 10 a 40 piscinas olímpicas de natación (alrededor de 30.000 a 100.000 metros cúbicos), estiman los investigadores. La cantidad de vapor de agua en la atmósfera por encima de toda la región de los Valles Marineris es más grande que esa, pero los investigadores no han identificado un proceso lo suficientemente eficiente en la extracción de agua de la atmósfera como para conseguirla.

«Parecen existir más formas en que la atmósfera y la superficie interaccionan en los cañones que en la topografía más suave, como son las nubes que se mueven hacia fuera de los cañones y las de baja altitud (bruma) en los cañones.» él dijo. «Tal vez las interacciones atmósfera-superficie en esta región están asociadas con la alta abundancia de  líneas de pendiente recurrente. No podemos descartar eso, pero un mecanismo para realizar la conexión está lejos de ser claro.»

Un mecanismo de formación de RSL-con una cantidad de agua que fluye muy limitada también puede ser posible. Basado en la experiencia de un residente de la Tierra, es fácil ver un parecido con tierra húmeda que se extiende desde donde se filtra el agua, pero Marte es extraño, aún cuando parece familiar. Los procesos libres de agua producen otras características de flujo en Marte. El mecanismo de formación de las  RSL podría ser totalmente seco, o tal vez un modelo híbrido «húmedo» que requiere mucha menos agua que la que sugieren los mecanismos en que fluye el agua.

Los cambios tridimensionales

Otro factor añadido por el nuevo estudio es que las RSL no sólo oscurecen la superficie, sino también se asocian con el material en movimiento pendiente abajo . Los nuevos  estudios documentan deslizamientos y otros cambios tridimensionales en algunos sitios donde existen las RSL, que se producen por temporadas en tándem con las líneas.

Otros estudios de las RSL, incluidos los experimentos de laboratorio que las simulan en la Tierra, están en curso. El informe publicado hoy ofrece esta conclusión parcial: «En conjunto, los resultados proporcionan apoyo adicional a la idea de que en Marte cantidades significativas de agua cerca de la superficie se pueden encontrar hoy, y sugieren que un mecanismo generalizado, posiblemente relacionado con la atmósfera, está recargando las fuentes de las  RSL «.

La Universidad de Arizona, Tucson, opera HiRISE, que fue construida por Ball Aerospace & Technologies Corp., de Boulder, Colorado. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, una división de Caltech en Pasadena, California, dirige la Mars Reconnaissance Orbiter Proyecto para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, Washington. Lockheed Martin Space Systems, de Denver, construyó el orbitador y colabora con el JPL para operarlo.

Fuente: NASA/JPL/CalTech.                              Artículo original: «Mars Canyons Study adds Clues about Possible Water»

La selección, traducción y selección de imágenes del artículo fue realizada por el Equipo de Redacción Web de la AAA.

Los artículos relacionados, imágenes y videos fueron proporcionados por el Equipo de la Biblioteca Electrónica de la AAA.

Artículos relacionados:

Libros:

 

Videos:

Los comentarios están cerrados.