Cronología de las Misiones de Estudio de Exoplanetas y dónde encaja CHEOPS en ella.

Línea de tiempo de las misiones de estudio de exoplanetas. Agrandar imagen. ESA/El Espacio en Imágenes.

Los primeros descubrimientos de exoplanetas en la década de 1990, por observatorios terrestres, cambiaron por completo nuestra perspectiva del Sistema Solar y abrieron nuevas áreas de investigación que continúan en la actualidad. Esta infografía destaca los principales contribuyentes espaciales al campo, que incluyen no solo misiones dedicadas a exoplanetas, sino también misiones sensibles a exoplanetas, pasadas, presentes y futuras.

Uno de los primeros telescopios espaciales sensibles a exoplanetas fue la misión de convección, rotación y tránsitos planetarios liderada por CNES, CoRoT, que se lanzó en 2006. Mientras se enfocaba en estudios de estrellas, descubrió exoplanetas usando el método de tránsito.

La misión Kepler 2009 de  la NASA, es  una máquina de  descubrimiento de  exoplanetas, cuyos hallazgos representan aproximadamente las tres cuartas partes de todos los descubrimientos de exoplanetas hasta el momento. Observa una región del cielo específica durante un largo período de tiempo, por lo que es sensible a un gran número de estrellas débiles.

Mientras tanto, los telescopios que se lanzaron incluso antes de que se confirmaran los primeros descubrimientos, como el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA, han estado contribuyendo a este campo en evolución.

La misión Gaia de la ESA, a través de su estudio sin precedentes de todo el cielo sobre la posición, el brillo y el movimiento de más de mil millones de estrellas, proporciona una gran base de datos para buscar exoplanetas. Estos serán descubiertos a través de los cambios en el movimiento de la estrella a medida que el planeta o los planetas orbitan a su alrededor, o por la caída en el brillo de la estrella a medida que el planeta transita por su cara.

La incorporación más reciente a la flota de búsqueda de exoplanetas es TESS, (Transiting Exoplanet Survey Satellite) Satélite de Sondeo de Exoplanetas de la NASA, lanzado en Abril de 2018. Es el primer satélite de estudio de tránsitos  en todo el cielo.

Pero descubrir un exoplaneta es solo el comienzo: se necesitan telescopios especializados para realizar un seguimiento de este catálogo en constante crecimiento para comprender sus propiedades, acercarse a saber si existe otro planeta similar a la Tierra y comprender mejor qué condiciones se necesitan para la formación de planetas. y la aparición de la vida.

La ESA lanzará tres satélites especializados en la búsqueda de exoplanetas,  en la próxima década,  cada uno abordando un tema único.

La misión CHEOPS (CHaracterizing ExOplanet Satellite), Satélite de Caracterización de Exoplanetas, Cheops, observará estrellas brillantes que albergan exoplanetas, en  particular planetas del  tamaño de la Tierra al  de Neptuno, en cualquier parte del cielo. Al saber exactamente dónde y cuándo buscar tránsitos, y poder volver a observar repetidamente los mismos objetivos, Cheops se convertirá en el instrumento más eficiente para estudiar exoplanetas individuales. Grabará los tamaños precisos de estos planetas relativamente pequeños que, combinados con medidas de la masa ya calculadas desde otros observatorios, permitirá determinar la densidad del planeta y, por lo tanto, realizará el primer paso de la caracterización  de la naturaleza de estos mundos.

Representación artística de CHEOPS. Medirá con exactitud el tamaño de los exoplanetas pequeños conocidos, es decir con tamaños comprendidos entre el de la Tierra y el de Neptuno, lo cual permitirá calcular, a partir del valor conocido de la masa, la densidad de estos cuerpos y entonces determinar la naturaleza del exoplaneta, es decir si  es de  tipo rocoso, o es un  mundo de hielo, o si se trata de un  mundo de  agua. Éste es el primer paso en la caracterización de un exoplaneta. Crédito: ESA/CHEOPS.

Cheops también identificará candidatos para estudios adicionales en futuras misiones. Por ejemplo, proporcionará objetivos bien caracterizados para el Telescopio Espacial James Webb internacional, que llevará a cabo más estudios detallados de sus atmósferas.

La misión PLATO (PLAnetary Transits and Oscillations of stars), es un cazador de planetas de próxima generación con énfasis en las propiedades de los planetas rocosos en  la zona habitable alrededor de las estrellas similares al Sol: la zona alrrededor  de una estrella, donde puede existir agua líquida  en la superficie  de un planeta.  Es importante destacar que también analizará la estrella anfitriona del planeta, incluida su edad, y así dará una idea del estado evolutivo de todo el sistema extrasolar.

La misión ARIEL (Atmospheric Remote-Sensing Infrared Exoplanet Large-survey) , Gran Sondeo Atmosférico Remoto  en el Infrarojo de Exoplanetas, realizará un censo químico de una muestra grande y diversa de exoplanetas analizando sus atmósferas con gran detalle.

Con el trabajo complementario de los observatorios terrestres y espaciales, nos acercaremos a la comprensión de una de las mayores preguntas de la humanidad: ¿estamos solos en el Universo?

Fuente del artículo: ESA.

Artículo original: «Exoplanet mission timeline«. August 28, 2018.

 

Material relacionado:

Solamente vamos a presentar materiales sobre las dos nuevas misiones de búsqueda de exoplanetas una, TESS, lanzada en Abril y que está en la etapa de pruebas de Ingeniería y la otra  CHEOPS que está pasando por las últimas revisiones previas a su lanzamiento previsto para Octubre próximo.

 

TESS:

Una información bastante completa sobre la misión TESS, el funcionamiento en complementación con el James Webb Space Telescope y con los telescopios basados en la Tierra, la presentación de las misiones futuras que vendrán, y la colaboración ProAm ( entre Profesionales y Aficionados) en la era de los grandes telescopios espaciales se encuentra en al apartado «Material relacionado» del artículo:

En la etapa de pruebas de ingeniería de Tess que se están llevando a cabo, se detectó un cometa:

Tuvo lugar una Conferencia de Ciencia de TESS en el MIT entre el 29 de Julio y el 2 de Agosto pasados, cuyos resultados pronto serán puestos a disposición del público.

Una línea de tiempo, es decir una cronología de la investigación de exoplanetas la encuentra en:

Un infográfico realizado por la NASA sobre las misiones de estudio de exoplanetas:

 

CHEOPS:

Toda la información sobre CHEOPS se encuentra en la página de la misión:

El satélite se encuentra en RUAG Space en Zurich, Suiza, siendo sometido a una serie de pruebas. El Lunes 27  de Agosto se le  incorporaron allí  dos placas de  platino grabadas con los  dibujos miniaturizados  realizados por niños de los estados europeos en una ceromonia especial:

Un mapa con el recorrido de la nave espacial CHEOPS en Europa durante su fabricación y testeo para luego ser enviado al lugar de lanzamiento en el Centro Espacial de Guayana, puerto espacial de Europa en Kourou, Guayana Francesa, a continuación: 

 

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