Un asteroide cercano a la Tierra podría ser un fragmento perdido de la Luna

Un equipo de investigadores liderado por UArizona cree que el asteroide cercano a la Tierra Kamo`oalewa podría ser en realidad una luna en miniatura.

Impresión artística del cuasi satélite Kamo`oalewa cerca del sistema Tierra-Luna. Usando el gran telescopio binocular, los astrónomos han demostrado que podría ser un fragmento perdido de la luna. Crédito: Addy Graham / Universidad de Arizona

Un asteroide cercano a la Tierra llamado Kamo`oalewa podría ser un fragmento de nuestra luna, según un artículo publicado hoy en Nature Communications Earth and Environment por un equipo de astrónomos dirigido por la Universidad de Arizona.

Kamo`oalewa es un cuasi satélite, una subcategoría de asteroides cercanos a la Tierra que orbitan alrededor del Sol pero que permanecen relativamente cerca de la Tierra. Se sabe poco sobre estos objetos porque son débiles y difíciles de observar. Kamo`oalewa fue descubierto por el telescopio PanSTARRS en Hawai en 2016, y el nombre, que se encuentra en un canto de creación hawaiano, alude a una descendencia que viaja sola. El asteroide tiene aproximadamente el tamaño de una noria (entre 150 y 190 pies de diámetro) y se acerca a unos 14 millones de kilómetros de la Tierra.

Debido a su órbita, Kamo`oalewa solo se puede observar desde la Tierra durante unas pocas semanas cada abril. Su tamaño relativamente pequeño significa que solo se puede ver con uno de los telescopios más grandes de la Tierra. Usando el gran telescopio binocular administrado por UArizona en el monte Graham en el sur de Arizona, un equipo de astrónomos dirigido por el estudiante graduado de ciencias planetarias de UArizona, Ben Sharkey, descubrió que el patrón de luz reflejada de Kamo`oalewa, llamado espectro, coincide con las rocas lunares de las misiones Apolo de la NASA. sugiriendo que se originó en la luna.

Los investigadores aún no están seguros de cómo pudo haberse desprendido el asteroide de la luna. Eso es en parte porque no hay otros asteroides conocidos con orígenes lunares.

“Miré a través de todos los espectros de asteroides cercanos a la Tierra a los que teníamos acceso, y nada coincidió”, dijo Sharkey, el autor principal del artículo.

Un debate sobre los orígenes de Kamo`oalewa entre Sharkey y su asesor, el profesor asociado de ciencias lunares y planetarias de UArizona, Vishnu Reddy, llevó a otros tres años de búsqueda de una explicación plausible.

“Dudamos a muerte”, dijo Reddy, un coautor que comenzó el proyecto en 2016. Después de perder la oportunidad de observar el asteroide en abril de 2020 debido a un cierre COVID-19 del Gran Telescopio Binocular, el equipo encontró que el última pieza del rompecabezas en 2021.

“Esta primavera, obtuvimos observaciones de seguimiento muy necesarias y dijimos: ‘Vaya, es real’”, dijo Sharkey. “Es más fácil de explicar con la luna que con otras ideas”.

La órbita de Kamo`oalewa es otra pista de sus orígenes lunares. Su órbita es similar a la de la Tierra, pero con la más mínima inclinación. Su órbita tampoco es típica de los asteroides cercanos a la Tierra, según el coautor del estudio Renu Malhotra, profesor de ciencias planetarias de UArizona que dirigió la parte de análisis de la órbita del estudio.

“Es muy poco probable que un asteroide comun cercano a la Tierra se mueva espontáneamente a una órbita cuasi-satélite como la de Kamo`oalewa”, dijo Malhotra, cuyo laboratorio está trabajando en un documento para investigar más a fondo los orígenes del asteroide. “No permanecerá en esta órbita en particular por mucho tiempo, solo unos 300 años en el futuro, y estimamos que llegó a esta órbita hace unos 500 años”.

Kamo`oalewa es aproximadamente 4 millones de veces más débil que la estrella más tenue que el ojo humano puede ver en un cielo oscuro.

“Estas desafiantes observaciones fueron posibles gracias al inmenso poder de recolección de luz de los telescopios gemelos de 8.4 metros del Gran Telescopio Binocular”, dijo el coautor del estudio Al Conrad, científico del personal del telescopio.

El estudio también incluyó datos del Lowell Discovery Telescope en Flagstaff, Arizona. Otros coautores del artículo incluyen a Olga Kuhn, Christian Veillet, Barry Rothberg y David Thompson del Large Binocular Telescope; Audrey Thirouin del Observatorio Lowell; y Juan Sánchez del Planetary Science Institute en Tucson. La investigación fue financiada por el Programa de Observación de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA.

Referencia:

BNL Sharkey y col . “ El material de silicato de tipo lunar forma el cuasi-satélite de la Tierra (469219) 2016 HO 3 Kamoʻoalewa ”. Communications Earth & Environment 2 , 231 (2021).

Fuente: Universidad de Arizona , por Mikayla Mace Kelley.

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