Los planetas que orbitan estrellas enanas rojas, dentro de la zona habitable, enfrentan un clima espacial hostil

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Representación artísitica de la potente  fulguración registrada en una enana roja en al año 2008. Crédito: Casey Reed/NASA. Las Enanas Rojas comprenden cerca del 80% de las estrellas del Universo, pero  las correspondientes zonas de habitabilidad (la distancia de la estrella a la cual puede existir  agua líquida y acumularse en la superficie del planeta) son mucho más hostiles de lo que se esperaba.  La actual búsqueda de vida extraterrestre está principalmente enfocada en planetas rocosos que orbitan enanas rojas, estrellas más pequeñas y menos brillantes que nuestro Sol. Unos cuantos planetas y por lo menos uno de tamaño similar al de la Tierra , han sido detectados recientemente dentro de las respectivas zonas de habitabilidad de estrellas enanas rojas por la Misión Kepler de la NASA. Un estudio realizado el año pasado demuestra que los estándares de habitabilidad en ellos, son mucho más complejos que la existencia de temperaturas superficiales moderadas y abundancia de agua líquida. Estos planetas enfrentan un ambiente espacial extremo, además de otras condiciones adversas como la «rotación capturada», dice Ofer Cohen , director de la investigación y astrofísico del Centro de Astrofísica «Harvard-Smithsonian» (CfA). Ya que las enanas rojas tienen poco brillo y son «frías», los planetas deben situarse muy próximos a la estrella para obtener la cantidad de energía adecuada para albergar vida.  Un exoplaneta debería situarse más cerca  de su estrella de lo que la Tierra lo está del Sol, más cercano a ella incluso que Mercurio. Esto lo sometería a un clima espacial extremo debido a la intensa presión del viento estelar (un flujo continuo de partículas cargadas que está fluyendo desde la estrella en todas direcciones). A corta distancia de la estrella el viento estelar es tan intenso que es capaz de arrancar las atmósferas de esos planetas. La Tierra raramente siente el impacto del clima espacial debido a que posee un fuerte campo magnético. Este campo invisible envuelve la Tierra desviando de ella, las partículas cargadas.                                                         1-reddwarfplanEn Astronomía la zona habitable es la región del espacio entorno a la estrella, donde las condiciones para la vida son favorables, tal como pueden ser encontradas en la Tierra. Los planetas y lunas en estas regiones son los mejores candidatos para ser habitables. Nuestro Sol tiene una temperatura de 5800ºK. Para estrellas más frías que nuestro Sol (Mdwarfs, también conocidas como enanas rojas a 3000-4000ºK) la región de habitabilidad es más cercana a la estrella. Para estrellas más calientes que el Sol ( Enanas de tipo A, a 10.000ºK) la región está más alejada de la estrella. Crédito: NASA.                                                                                                     El medio ambiente espacial en los exoplanetas cercanos a la enana roja, es mucho más extremo del que enfrenta la Tierra, explica el coautor del trabajo Jeremy Drake (CfA). Cohen y su equipo usaron un modelo numérico tridimensional, desarrollado en la Universidad de Michigan para simular las órbitas de tres exoplanetas conocidos, alrrededor de una enana roja de mediana edad simulada. El estudio demostró que debido a la gran proximidad de éstos a la estrella, sus atmósferas podrían ser arrancadas de ellos y consecuentemente también el suministro de agua en el tiempo, aún poseyendo los exoplanetas un campo magnético tan fuerte como el de la Tierra.»Las enanas rojas son de brillo más débil que nuestro Sol, pero ellas son más activas magneticamente y sus luminosidades en rayos X y UV comparadas con la luminosidad total, son mayores que las correspondientes al Sol», dijo Cohen. Es de esperar que exoplanetas en la zona de habitabilidad de una enana roja sufran de una intensa radiación en rayos X y UV.                    
2-reddwarfplan.jpg Magnetósfera
Ilustración del campo magnético terrestre que tiene la silueta de una aguaviva vista de costado. Su cola es conocida como la «magnetocola» y fluye hacia la derecha en esta figura, alejándose del Sol en el «lado nocturno» de la Tierra. Crédito:ESA/C. T. Russel.                                    Aún, el escudo magnético Terrestre, no es completamente impenetrable a los efectos del clima espacial. En particular las fulguraciones solares y las eyecciones de masa coronal pueden inutilizar satélites e interrumpir las redes de trasmisión de energía. De forma más benigna, las partículas desviadas pueden ser atrapadas en la atmósfera sobre el polo Norte o el Sur, para crear muestras impresionantes de luces de neón, cuando ellas reaccionan con el Oxígeno y el Nitrógeno, produciendo Auroras. Las Auroras  en exoplanetas de una enana roja podrían llegar a ser 100.000 veces más fuertes que aquí en la Tierra. «Si la tierra orbitara una enana roja, los habitantes de Boston llegarían a ver las auroras todas las noches» señaló Cohen.                                 3-reddwarfplan.jpg Auroras 
Aurora austral fotografiada desde la Estación Espacial Internacional. Crédito: NASA . 
Aunque el medioambiente espacial de un exoplaneta orbitando una enana roja puede ser demasiado hostil para la vida de seres humanos, los extremófilos (organismos fuertes capaces de vivir en ambientes extremadamente hostiles) pueden ser una posibilidad.   » Yo personalmente creo que es ingenuo esperar que la vida en el Universo sea exactamente como lo es en la Tierra», comentó Cohen. «Aún en nuestro propio planeta encontramos vida en lugares que nosotros no esperamos que la haya. Mi escenario predice que estos exoplanetas  no pueden mantener una atmósfera, pero ¿ puede existir algún tipo de vida debajo del suelo?».  Fuente: Astrobio.net. Artículos relacionados:  A)- Sobre la cantidad de exoplanetas rocosos orbitando enanas rojas en la Vía Láctea: https://phys.org/news/2012-03-billions-rocky-planets-habitable-zones.html.  B)-  Fuertes  explosiones de radiación dejan inhabitables a los exoplanetas similares a la Tierra:  https://phys.org/news/2015-11-blasts-earth-like-planet-uninhabitable.html

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