Los científicos están planeando el sobrevuelo de un asteroide que pasará dentro de una década.


Esta animación muestra la distancia entre el asteroide Apophis y la Tierra en el momento del acercamiento máximo del asteroide. Los puntos azules son los muchos satélites creados por el hombre que orbitan nuestro planeta, y los rosados ​​representan la Estación Espacial Internacional. Crédito: NASA / JPL-Caltech. Agrandar imagen.


El 13 de abril de 2029, una “mota” de luz atravesará el cielo, haciéndose más brillante y más rápida. En un momento, recorrerá más que el ancho de la Luna llena en un minuto y se volverá tan brillante como las estrellas de la Osa Menor. Pero no será un satélite ni un avión: será un asteroide cercano a la Tierra de 1,100 pies de ancho (340 metros de ancho) llamado 99942 Apophis que pasará sin peligro por la Tierra, aproximadamente a 19,000 millas (31,000 kilómetros) arriba de su superficie. Esa es la distancia a la que algunas de nuestras naves espaciales orbitan la Tierra.

La comunidad internacional de investigación de asteroides no podría estar más emocionada.

Esta semana, en la Conferencia de Defensa Planetaria 2019 en College Park, Maryland, los científicos se están reuniendo para discutir los planes de observación y las oportunidades científicas para el evento celestial que aún se encuentra a una década de distancia. Durante una sesión el 30 de abril, los científicos discutiron todo, desde cómo observar el evento hasta misiones hipotéticas que podríamos enviar al asteroide.

“El enfoque cercano de Apophis en 2029 será una oportunidad increíble para la ciencia”, dijo Marina Brozović, una científica especialista en Radares del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, que trabaja en observaciones por radar de objetos cercanos a la Tierra (NEO). “Observaremos el asteroide con telescopios ópticos y de radar. Con las observaciones por radar, podríamos ver detalles de la superficie que solo tienen unos pocos metros de tamaño”.

Es raro que un asteroide de este tamaño pase tan cerca de la Tierra. Aunque los científicos han descubierto pequeños asteroides, del orden de 5 a 10 metros, sobrevolando la Tierra a una distancia similar, los asteroides del tamaño del de Apofis son mucho menos en número y, por lo tanto, no pasan tan cerca de la Tierra con tanta frecuencia.

El asteroide, que parece un punto de luz en forma de estrella en movimiento, primero será visible a simple vista en el cielo nocturno sobre el hemisferio sur, volando sobre la Tierra desde la costa este hasta la costa oeste de Australia. Será media mañana en la costa este de los Estados Unidos cuando Apophis esté por encima de Australia. Luego cruzará el Océano Índico, y por la tarde en hora del este de los Estados Unidos habrá cruzado el ecuador, todavía moviéndose hacia el oeste, por encima de África. Aproximadamente, antes de las 6 pm EDT, Apophis estará sobre el Océano Atlántico, y se moverá tan rápido que cruzará el Atlántico en solo una hora. Para las 7 pm EDT, el asteroide habrá cruzado los Estados Unidos.

Un equipo de astrónomos en el Observatorio Nacional de Kitt Peak descubrió Apophis en junio de 2004 . Los astrónomos solo pudieron observar el asteroide durante dos días antes de que los problemas técnicos y meteorológicos impidieran nuevas observaciones. Afortunadamente, otro equipo redescubrió el asteroide en la campaña de sondeo del cielo realizada por el Observatorio Siding Spring en Australia más tarde ese año. Las observaciones causaron un gran revuelo: los cálculos orbitales iniciales revelaron que el asteroide tenía una probabilidad del 2,7% de impactar a la Tierra en 2029. Afortunadamente, las observaciones adicionales descartaron completamente esa posibilidad.

Desde su descubrimiento, los telescopios ópticos y de radar han rastreado a Apophis a medida que continúa en su órbita alrededor del Sol, por lo que conocemos bastante bien su futura trayectoria. Los cálculos actuales muestran que Apophis todavía tiene una pequeña posibilidad de impactar la Tierra, menos de 1 en 100,000 en muchas décadas, pero se puede esperar que las mediciones futuras de su posición descarten cualquier posible impacto.

Las observaciones más importantes de Apophis ocurrirán en 2029, cuando los científicos de asteroides de todo el mundo tendrán la oportunidad de realizar un estudio detallado del tamaño, la forma, la composición y posiblemente su interior de Apophis.

En la conferencia, los científicos discutieron preguntas como “¿Cómo afectará la gravedad de la Tierra al asteroide a medida que pasa?” “¿Podemos usar el sobrevuelo de Apophis para aprender sobre el interior de un asteroide?” y “¿Debemos enviar una nave espacial a Apophis?”

“Ya sabemos que el encuentro cercano con la Tierra cambiará la órbita de Apophis, pero nuestros modelos también muestran que el encuentro cercano podría cambiar la forma en que gira este asteroide, y es posible que haya algunos cambios en la superficie, como pequeñas avalanchas”, dijo Davide Farnocchia, astrónomo del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS, por sus siglas en Inglés) de JPL, quien copresidió la sesión del 30 de abril sobre Apophis con Brozović.

“Apophis es un representante de aproximadamente 2,000 asteroides potencialmente peligrosos (PHA) actualmente conocidos”, dijo Paul Chodas, director de CNEOS. “Al observar a Apophis durante su sobrevuelo en 2029, obtendremos un importante conocimiento científico que algún día podría usarse para la defensa planetaria”.

Fuente: NASA /JPL – Calthec.

Artículo original: “Scientists Planning Now for Asteroid Flyby a Decade Away“.

Material relacionado:

Un artículo donde encontrarás al final del mismo, en el apartado “Material relacionado, una revisión completa del tema de los asteroides cercanos a la Tierra, con una selección de los mejores recursos sobre el tema incluyendo su historia, los Proyectos de Defensa Planetaria de la NASA y la ESA, los grandes impactos en la historia de la Tierra, las campañas en curso de búsqueda de NEOs en, las bases de datos de NEOs, bibliografía y videos es:

El pasaje cercano a la Tierra de un asteroide, beneficiará a la Red de Detección y Seguimiento de NEOS de la NASA. Carlos Costa. Asociación de Aficionados a la Astronomía de Uruguay. Agosto 3, 2017.

Puedes ver la actualidad sobre el estudio de NEOs con una cantidad de novedades y los planes de defensa planetaria en la cuenta de Twitter de la 6ª Conferencia de Defensa Planetaria 2019 de la Academia Internacional de Astronáutica (IAA)  se está llevando a cabo en Maryland del 29 de Abril al 3 de Mayo que reúne a expertos mundiales para discutir la amenaza a la Tierra que representan los asteroides y cometas y las acciones que podrían tomarse para desviar un objeto amenazador: #PDC2019.

En la pestaña videos de dicha cuenta encontrarás los videos de los días 1 y 2 de la conferencia, junto a otros. También tienes las grabaciones vía el “Solar System Exploration Research Virtual Institute“.

En particular Gonzalo Tancredi que está en la Conferencia, expresó que su trabajo sobre el tema, es uno de los únicos dos realizados desde el Hemisferio Sur, según lo postea Franck Marchis:

Otros artículos de nuestro acervo sobre caracterización de NEOs con radar:

Observaciones de Neos. Carlos Costa. Asociación de Aficionados a la Astronomía de Uruguay.

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